【香港芯】本地設計生產 DragonBall 龍珠晶片 10 件事(上)

| 柔之拔 | 03-05-2018 09:55 | |

90 年代英國殖民地香港的半導體技術,發展蓬勃堪稱世界級;當中佼佼者肯定是 DragonBall 龍珠晶片。DragonBall 龍珠晶片由香港人團隊設計,並在香港生產;DragonBall 龍珠晶片可說是當年非常著名的 Palm OS 產品御用核心處理器。

ezone.hk 記者成功邀請 DragonBall Design Team 龍珠晶片設計團隊成員之一,當年擔任 Operating System Designer 的 Michael Chu 接受訪問,為大家分享及披露更多 DragonBall 龍珠晶片的點滴。

【01】誕生之謎

ezone.hk:為何萌生開發 DragonBall 龍珠晶片的念頭?

Michael:當年市場上有款 PDA(Personal Digital Assistant)叫 Apple Newton,但體積太大又笨重,生產成本又高。它之所以那麼大,因為機身內置太多複雜而獨立的 IC 元件。我們在想,PDA 的潛力其實好大,流動產品是未來趨勢。假如能夠把不同元件放在同一塊晶片裡,縮小產品體積,迎合流動市場需要,肯定大有可為,遂組隊踏上研發之路。 

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【02】有幾厲害

ezone.hk:DragonBall 龍珠晶片有何過人之處?

Michael:龍珠晶片最厲害之處,是它把 LCD 控制、Touch Screen 控制、以及 MCU 中央處理器三種元件放在一塊晶片裡,成為 DragonBall IC,因此可以把產品體積縮小。把從前的三種獨立元件集成在同一塊晶片裡,在當時來說是劃時代、是革命性的科技;並摘下多項專利。

此外,龍珠晶片採用 static design,在待機時可轉 speed 降低時脈,由 16MHz 變為 8MHz 或 4MHz,從而減少功耗,更省電。這在當時來說,也是高新科技。

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【03】設計及生產過程

ezone.hk:DragonBall 龍珠晶片都是在香港研發與製造嗎?

Michael:我們是受聘於 Motorola,在香港成立 DragonBall 龍珠晶片設計團隊。Motorola 在大埔工業邨有工廠,我們研發設計 DragonBall 龍珠晶片,然後在美國生產 Silicon Wafer;一塊直徑 12 吋的 Silicon Wafer 內有千粒 DragonBall 龍珠晶片,好比一底雞蛋仔由好多粒雞蛋仔組成。

然後從美國把 Silicon Wafer 運返香港,做切割加工組裝(packaging),變成一粒真正可用的 DragonBall 龍珠晶片,再放到不同產品,由我們編寫相關 OS 軟件做測試。

由於當時在香港沒有可製造 Silicon Wafer 的機器,惟有送到美國處理。雖然在整個工序中涉及美國參與,但 DragonBall 龍珠晶片上有 Made in Hong Kong 字樣。1995 年 3 月 28 日,第一片 DragonBall 龍珠晶片誕生。

這塊是由美國生產的 Silicon Wafer,裡面每一小格都是龍珠晶片(Silicon die);運返香港再切割約千塊龍珠,加工並測試。

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【04】應用範疇

ezone.hk:DragonBall 龍珠晶片是為了 Palm 而來?主要應用在哪些產品?

Michael:如之前說,我們預測 PDA 是未來趨勢,加上 Motorola 有資金,因此我們在開發 DragonBall 龍珠晶片的時候,根本未有任何客人訂單,確有一定風險。在 DragonBall 誕生的時候,Palm Computing 仍然只是一間開發 Palm OS 的軟件公司。不過,它們很想做自己的 PDA 硬件,於是與我們一拍即合!當年 Palm 第一款推出的 PDA,採用 Motorola DragonBall 龍珠晶片 CPU,大大降低了體積與成本。當年的 Apple Newton 賣 US$1,000,Palm 賣 US$199 起。

自此,DragonBall 龍珠晶片恍如 Palm 的御用核心處理器。而且,其它採用 Palm OS 作業系統的 PDA 如 Sony、Handspring 及 TRG 等,都是搭配 DragonBall 龍珠晶片。

還有,Motorola 於 2000 年推出的 A6188 太極手機,都是採用 DragonBall 龍珠晶片,當年我上了北京開發太極手機,是第一部有中文手寫的全觸屏手機,太極手機可說是第一代 Smartphone 呢!

另外,當年 Motorola 的 Pager 傳呼機,都是內置 DragonBall 龍珠晶片。雖然 Pager 不是 touch screen,但多得 DragonBall 晶片,令 Motorola Pager 罕有地做到雙向式輸入,即 pager 用戶之間,可以直接互相傳送文字訊息,跳過秘書台,就像現在的 SMS。 

當年盛極一時的 VTech 電子辭典,都是用 DragonBall 龍珠晶片。

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DragonBall 龍珠晶片總動員,恰巧共有 7 塊,真的要向日本漫畫《七龍珠》致敬嗎?

【05】團隊成立

ezone.hk:DragonBall 龍珠晶片設計團隊,何時成立?

Michael:1993 年。Motorola 後來分拆半導體部門,亦即把龍珠晶片部門也一併分拆出來。2004 年半導體部門成為獨立上市公司,叫 Freescale,總部在美國;龍珠晶片由 Motorola DragonBall 改稱 Freescale DragonBall。其實 Freescale 現在仍有業務,不過已經北上了;龍珠晶片仍在生產中,但是 made in US。

欲罷不能!【按此】由 Michael 話你知為何 DragonBall 命名龍珠晶片,以及更多關於龍珠晶片的往事。 

MC68328 龍珠設計團隊 DragonBall Design Team 成員名單。

 

 

Source:ezone.hk

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